El “boli” español que puede salvar a miles de niños de la meningitis



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La meningitis bacteriana es una de esas enfermedades cuyo nombre causa temor con tan solo mencionarlo. Especialmente porque su mortalidad afecta a los pacientes más vulnerables, los niños, en los países más desfavorecidos. Según cifras de la Organización Mundial de la Salud, la meningitis bacteriana causa anualmente la muerte de 240.000 niños menores de cinco años en el mundo (alrededor de 60.000 de ellos neonatos). La mayoría de estas muertes son por causa de un diagnóstico tardío o equivocado debido a la complejidad de identificar los síntomas con certeza (fiebres sin causa aparente, dolores de cabeza, náuseas y vómitos, entre otros). Hasta ahora, sólo una punción lumbar podía identificar la enfermedad correctamente, un método doloroso para los pequeños y en la mayoría de las ocasiones difícil de realizar en muchos lugares por falta de medios adecuados. La situación en países ricos es, obviamente distinta a la que sufren en amplias zonas de África, ya que, en primer lugar, la tasa de incidencia de la enfermedad es relativamente baja y, además, los hospitales cuentan con el material adecuado. Aun así, son miles los niños (cualquiera que tenga un hijo sabe lo que es pasar horas en el hospital por un cuadro de fiebres altas) que se ven sometidos a una punción lumbar sin necesidad de hacerles pasar por ese trago: en la Unión Europea, por ejemplo, se realiza esta intervención diariamente sin necesidad a 271 niños.

Todas estas punciones innecesarias pueden pasar a la historia gracias a la idea de un ingeniero español, Javier Jiménez. Su invento, que ha desarrollado a través de una empresa fundada por él mismo (http://newborn.solutions) es un dispositivo con forma de bolígrafo, que mide a través de ultrasonidos los glóbulos blancos que se encuentran en el fluido cerebroespinal situado debajo de la fontanela del bebé (la zona donde se unen los huesos del cráneo y que hasta los 18 meses de edad no se cierra por completo). Pero más importante, lo que permite Neosonics es detectar la presencia anormal de estas células en las meninges de una forma rápida, económica y no invasiva. Así se puede iniciar a tiempo un tratamiento con antibióticos hasta que se realicen las pruebas definitivas.

Jiménez sabe que su idea puede ser crucial para salvar miles de vidas en los próximos años. De momento está siendo probado con éxito y la idea de Newborn es lanzarlo al mercado en un año aproximadamente. Jiménez, que fue reconocido como el mejor innovador menor de 35 por la edición española del MIT Technology Review, cree que esta técnica puede servir, además, para diagnosticar otras infecciones. Y también que el precio de los dispositivos debe ser lo suficientemente económico como para tener impacto en los países donde más se necesita. Porque, como aseguró al recoger su premio del MIT, “la innovación no va sobre tecnología, va sobre personas”.

Texto: José L. Álvarez Cedena

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